Augmenter le temps de sommeil après un traumatisme pourrait atténuer les effets du stress post traumatique. 

D’après une étude de Christopher J. Davis, William M. t. Optogenetic sleep enhancement improves fear-associated memory processing following trauma exposure in rats. Scientific Reports, 2020

Augmenter le temps passé à dormir immédiatement après une expérience traumatisante pourrait atténuer les conséquences négatives, suggère une nouvelle étude de l’Université de l’État de Washington. Cette découverte est prometteuse pour les populations qui sont régulièrement exposées à des traumatismes, comme le personnel militaire et les premiers intervenants, et pourrait également profiter aux victimes d’accidents, de catastrophes naturelles, de violence et d’abus.

Les auteurs ont examiné les liens entre un mauvais sommeil et le syndrome de stress post-traumatique (PTSD) sur des rats (en accord avec le Comité institutionnel de l’Université de l’État de Washington pour le soin et l’utilisation des animaux).

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« Les personnes souffrant de PTSD font souvent des cauchemars et d’autres types de troubles du sommeil, tels que des réveils fréquents et de l’insomnie« , a déclaré Vanderheyden. « On pense que ces troubles du sommeil peuvent provoquer une détérioration cognitive supplémentaire et aggraver les effets du PTSD ou du traumatisme initial. Nous voulions donc voir si la réparation des troubles du sommeil associés à l’exposition à un traumatisme pouvait aider à soulager les symptômes« .

Les chercheurs ont évalué le comportement des rats lors d’une expérience de conditionnement classique de trois jours impliquant une tâche de mémoire. Le premier jour, les rats ont appris à associer un son audible à l’expérience désagréable de recevoir un « petit choc » aux pattes immédiatement après avoir entendu le son.

À plusieurs reprises, les rats se figeaient après avoir entendu le son, anticipant le choc. Le deuxième jour, ils ont entendu le son 30 fois sans recevoir le choc, ce qui leur a permis d’éteindre progressivement ce souvenir. Lors d’une troisième journée, les chercheurs ont joué le son 10 fois pour tester dans quelle mesure l’extinction de la mémoire de la veille s’était maintenue.

Ils ont constaté que le groupe de rats à qui ont avait augmenté le temps de sommeil (par stimulation d’une zone du cerveau) avaient mieux réussi à éteindre la mémoire du traumatisme, en se figeant moins que les rats témoins lors du son.

« Cela montre qu’il existe une période sensible au temps où – si vous intervenez pour améliorer le sommeil – vous pourriez potentiellement éviter les effets négatifs d’un traumatisme », a déclaré M. Vanderheyden. « Inversement, il semble probable que si vous êtes maintenu éveillé après un traumatisme, cela pourrait potentiellement nuire à votre fonction cognitive, bien que nous n’ayons pas directement testé cela dans le cadre de notre étude« .